carl herrera en la nba
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Carl Herrera en la NBA

Noviembre de 1991 es un mes especial, revestido de absoluta grandeza para el deporte venezolano, en especial para el baloncesto criollo.

Ese mes por vez primera, el día 12 específicamente, un connacional jugaba en la liga de basket más importante y de mejor nivel en todo el mundo, la NBA.

En la mencionada fecha, Carl Herrera Alen, arribó al más grande de los escenarios del “deporte de los gigantes”; convirtiéndose también en uno de los primeros latinos que desembarcó en la liga.

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Herrera integró la nómina de los Rockets de Houston, elenco plagado de grandes figuras y con los que eventualmente, conquistó dos anillos de campeón en las temporadas 93/94 y 94/95.

Por tratarse de una fecha tan especial para los venezolanos, Herrera ofreció una extensa charla para contar lo mucho que cambió su vida tras alejarse de la organización, así como del presente ahora que reside en Houston.

Nacido en Trinidad y Tobago, Herrera debutó oficialmente cinco partidos después del iniciar el torneo 91/92.

En ese compromiso enfrentó al legendario Rolando Blackman, de nacionalidad panameña, en el triunfo de los Rockets por 98-92 ante Dallas Mavericks, fuera de casa.

“Jamás en la vida me imaginé todo lo que pasó. Yo le tenía mucho respeto a la NBA, siempre la observé como todos la vemos. Para mí era como la llegada del hombre a la luna. Es muy difícil de alcanzarla, incluso ahora mismo”, cuenta Carl, a los 52 años, en diálogo con NBA.com en español.

 “El primer año como rookie no sabía dónde estaba parado, todo lo que me pasaba era una sorpresa. No me creía que estaba en la NBA. Se me hizo difícil porque los entrenamientos son muy rigurosos en la liga y te das cuenta que son pocos los que sobresalen por encima del resto, entonces uno se pone mirar alrededor con los jugadores que se está enfrentando y automáticamente en la cabeza de uno se plantea cómo me podré mantener dentro de un equipo con tanta competencia”, recuerda.

La llegada a la liga

Herrera aun recuerda el primer contacto con la NBA. Un llamado telefónico muy importante cambió de manera positiva el rumbo de su carrera unos meses antes del Draft de 1990.

“Fue algo muy peculiar. Cuando salgo de la universidad, con el temor de no ser drafteado, lo que hice por mi cuenta fue comunicarme con muchos clubes en Europa, entre ellos el Real Madrid, para que me vean a través de algunos videos. De hecho, algunos enviados del Real terminaron yendo a Venezuela para observarme de cerca en la liga nacional y firmarme un contrato, pero a su vez también se puso igual mi nombre entre los elegibles para el Draft”, explica.

Aquel año como jugador del Real Madrid fue elegido por Miami Heat en la 30° posición de la segunda ronda entre los 54 seleccionados del antiguo formato de la lotería. Esa misma noche fue traspasado junto a Dave Jamerson hacia los Rockets por Alec Kessler (12°).

“Durante el receso mientras estaba Venezuela, a la espera de comenzar los entrenamientos en Madrid, recibo un llamado de coach Rudy (Tomjanovich) y me pregunta qué es lo que estaba haciendo. Yo no entendía nada”.

“Le explico que había firmado en España y me dice que los Rockets querían draftearme en la primera ronda. En ese momento me quedé helado y lo primero que pensé es que me había equivocado en todo, y por haberme lanzado a hacer algo sin saber”, rememora.

El “Amigo” de Houston

Hakeem Olajuwon lo bautizó “Amigo” Herrera, un apodo que mantiene cada vez que pisa el Toyota Center.

“Compartíamos bastante tiempo juntos cuando salíamos de gira. Hakeem tenía mucha experiencia sobre los restaurantes de cada ciudad, entonces nos acercábamos a cenar en distintos lugares para charlar de nuestras vidas. Y un día me preguntó cómo se decía ´friend´ en español, a partir de ahí toda la gente en Houston me conoce como Amigo por el propio Hakeem“, asegura.

Con su estilo de juego se ganó rápidamente el cariño de los compañeros y del público en Houston.

Uno de los jugadores que siempre imité fue Magic Johnson, constantemente intentaba copiar los movimientos. Era un sueño para mí ser piloto del equipo, el armador de juego. Ambos teníamos la misma estatura. Siempre traté de jugar como Magic, pero lógicamente lo terminé haciendo a lo Carl Herrera”, bromea el pivote venezolano, siempre siendo determinante como sexto hombre.

Houston ganó su primer título en la 1993-1994 contra los New York Knicks en siete juegos. El venezolano jugó 75 partidos esa año sin participar en el quinteto inicial. Saliendo desde la banca promedió 4,7 puntos y 3,8 rebotes en 17,2 minutos.

Yo siento que le daba una versatilidad muy grande al grupo. Podía ocupar distintas posiciones y darles descanso a mis compañeros. Quizás no tomaba demasiados tiros y tampoco convertía 30 puntos, pero la versatilidad que podía darle a ese equipo era tremenda”, reconoce.

Al año siguiente Rockets repitió el título, vapuleando a Orlando Magic 4-0. Sus números aumentaron y logró tener más protagonismo entre sus compañeros. Aquella temporada cerró con 6,8 puntos y 4,6 rebotes en 21,8 minutos.

Cuatro temporadas y dos anillos culminaron su etapa en los Rockets.

“Me pegó muchísimo la despedida de Houston. Sentía que merecía un salario más alto”, menciona Carl.

“Buscamos con muchos equipos y hablamos con Pat Riley en Miami Heat, pero me ofrecían un solo año de contrato. También con Boston Celtics donde me brindaban dos años, aunque apareció San Antonio Spurs con cuatro años y en plena salida de Dennis Rodman. Ellos querían a alguien que se acercara a Dennis, pero tampoco podía igualar a esa máquina de defender y tomar rebotes”, agrega sobre el “Gusano”.

Carl Herrera, otra leyenda viva de Latinoamérica, que cumplió su aniversario más preciado dentro de la NBA.

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